Nombre: cachalote (Physeter macrocephalus).

Largo: 16-20 metros.

Peso: 41.000 kg.

Distribución: aguas sub-árticas y sub- antárticas del mundo.

Estado de conservación: vulnerable.

Dieta: principalmente calamar; también consume peces, pulpo, rayas y tiburón de boca ancha.

Apariencia: largo, cabeza con forma de bloque que puede ocupar 1/3 del cuerpo de la ballena. Piel gris o negra.

¿Cómo cazan los cachalotes?

Los cachalotes consumen un poco más de 900kg de comida por día. Para encontrar sus presas (preferentemente el calamar gigante) usualmente bucean entre los 300 y 1.200 metros de profundidad, aunque se pueden sumergir hasta 2km mientras están cazando. Un inmersión promedio dura alrededor de 1 hora.

Los cachalotes producen el sonido animal más audible del mundo – una serie de chasquidos – valiéndose de la ecolocalización para focalizarse en sus presas.

Los dientes que el cachalote tiene en su mandíbula inferior tienen entre 18 y 20cm de largo y encajan perfectamente en las cavidades de la mandíbula superior o paladar. No desarrolla dientes en la mandíbula superior.

Los científicos creen que los cachalotes y los calamares gigantes son enemigos eternos. Si bien no se han observado verdaderas batallas, la piel del cachalote a veces luces cicatrices circulares que se cree son causadas por las ventosas del calamar.

Cuando cazan peces más pequeños, las mandas de cachalote pueden trabajar en conjunto para forzar a los peces a formar bolas de alimento.

Los cachalotes, ¿son sociables?

Cuando no están reproduciendo, los machos adultos viven solos, mientras que las hembras y las crías se reúnen en grupos de hasta 20 miembros. Los machos generalmente dejan el grupo alrededor de los 4 años de edad, a veces formando otros grupos con machos juveniles. A medida que envejecen se separan del grupo para moverse en soledad.

Los machos adultos son los únicos que se aventuran a las frías aguas próximas a las polos. Los grupos de hembras y cachorros permanecen en las zonas tropicales y templadas.

Los cachalotes pasan la mayor parte de su vida cazando, pero a veces se toman un descanso para involucrarse en comportamientos más sociables que incluyen llamar a otros individuos y frotarse los cuerpos mutuamente.

Cunado son atacados, los cachalotes se agrupan en forma de margarita, rodeando a los miembros más vulnerables del grupo y con sus aletas caudales hacia fuera para mantener a raya a los acosadores.

¿Qué tan rápido se mueven los cachalotes?

La velocidad crucero de un cachalote esta en el rango de 5 a 15 km/h. Cuando aceleran pueden llegar a los 35 - 45 km/h, pudiendo mantener esa velocidad por alrededor de 1 hora.

¿Cómo son los rituales de cortejo de los cachalotes?

Los machos alcanzan la madurez sexual alrededor de los 18 años, las hembras  a los 9. Los machos luchan por sus derechos de apareamiento y luego copulan con múltiples hembras. No permanecen en el lugar para formar harenes de hembras como lo hacen otros animales.

El período de gestación dura unos 15 meses, al cabo del cual dan a luz a un único cachorro. El parto es un evento social en el que el resto del grupo forma una barrera protectora alrededor de la madre parturienta y el recién nacido.

Es posible que el período de lactancia se extienda hasta los 13 años, aunque normalmente el destete sucede a los 2 años de edad. Las hembras reproducen cada 4 a 20 años hasta que cumplen 40 años.

¿Cuánto viven los cachalotes?

Los cachalotes viven hasta alrededor de los 70 años. Los machos no alcanzan su tamaño completo hasta que tienen unos 50 años de edad.

¿Cuántos cachalotes hay en la actualidad?

Las mejores estimaciones sugieren que hay más de 200.000 cachalotes en la actualidad.

Los cachalotes, ¿tienen predadores naturales?

La orca es la mayor amenaza en el mundo natural aunque se sabe que el delfín piloto y la falsa orca también cazan cachalotes. Las orcas persiguen a las manadas intentando capturar a los cachorros o incluso las hembras, pero el macho es generalmente demasiado grande y agresivo para ser cazado.

En términos de interacciones humanas, además de los productos usuales derivados de la ballena – comida, grasa y aceite – los cachalotes poseen otros productos que eran muy valorados en la época dorada de la caza de ballena:

  • Espermaceti - usado en una variedad de productos farmacéuticos al igual que velas, ungüentos, cosméticos e impermeabilizantes.
  • Ambergris – una sustancia cerosa que se forma en el tracto digestivo del cachalote como consecuencia de la irritación causada por ingerir el pico del calamar. La ballena lo produce gradualmente a través de los años para facilitar el tránsito de objetos (como el pico del calamar) que de otra forma no sería digerido en el estómago. El ambergris fue muy utilizado en la industria de la perfumería pero su rareza eventualmente llevó a la búsqueda de otras sustancias para reemplazarlo.

Los cachalotes, ¿atacan a los humanos?

Si bien los cachalotes suelen alejase de los barcos, hay incidentes históricos registrados que sugieren que atacan a los botes. Mientras algunos científicos sostienen que los cachalotes recuerdan agresiones humanas pasadas y que se están vengando, otros piensan que las colisiones con embarcaciones son puramente accidentales.

8 datos especiales sobre los cachalotes

  • Los cachalotes tienen las cabezas más grandes del mundo.
  • También tienen los cerebros más grandes del mundo (5 veces más pesado que el de los seres humanos).
  • “Moby Dick” está basada en dos ballenas de la vida real – una fue una ballena que embistió contra el barco Essex y lo hundió, y el otro un cachalote macho albino conocido como Mocha Dick.
  • Los cachalotes son conocidos en inglés como Sperm Whale, debido al espermaceti encontrado en su cabeza que se creía era el semen del animal.
  • Los cachalotes fertilizan los océanos. Sus heces flotan hacia la superficie y se dispersan, luego son consumidas por el fitoplancton, la base de la cadena trófica.
  • Se sabe que los cachalotes macho han atacado a las orcas para competir por alimento.
  • El corazón de un cachalote pesa aproximadamente lo mismo que dos adultos promedio (125kg).
  • El mayor nivel de presión sonora jamás registrado en un animal fue el de un cachalote del norte de Noruega. El chasquido solo alcanzó 235db – sobre la superficie ello equivale a la presión sonora del cohete Saturno a 1 metro de distancia. Los registros prueban la hipótesis del “Big Bang”, afirmando que los cachalotes pueden aturdir o incluso matar a sus presas mientras cazan valiéndose del sonido.

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